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¿Cuál es la diferencia entre las escalas Richter y Mercalli al medir un sismo?

AFP
Por Francisco Sepúlveda
Una representa la energía sísmica liberada en casa sismo. La otra se basa en el efecto o daño producido en las estructuras y en la sensación percibida por la gente.

Cada vez que ocurre un sismo en Chile, los organismos de emergencia entregan información sobre su intensidad o magnitud en escalas Mercalli y Richter¿Cuáles son las diferencias entre ambas y qué mide específicamente cada una?

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La escala de Mercalli, cuyo nombre se debe al sismólogo italiano Giusseppe Mercalli —que creó la medición en 1902—, es una escala de 12 puntos que se escribe en números romanos.

Esta se basa en el efecto o daño producido en las estructuras y en la sensación percibida por la gente, es decir, evalúa la intensidad del sismo de acuerdo a estos indicadores, por lo que puede ser diferente en los distintos sitios reportados.

Además, para establecer la intensidad se consideran registros históricos, entrevistas, noticias de los diarios, entre otros aspectos.

Intensidad en escala de Mercalli

Grado I: Sacudida sentida por muy pocas personas en condiciones especialmente favorables.

Grado II: Sacudida sentida sólo por pocas personas en reposo, especialmente en los pisos altos de los edificios. Los objetos suspendidos pueden oscilar.

Grado III: Sacudida sentida claramente en los interiores, especialmente en los pisos altos de los edificios, muchas personas no lo asocian con un temblor. Los vehículos de motor estacionados pueden moverse ligeramente. Vibración como la originada por el paso de un carro pesado. Duración estimable

Grado IV: Sacudida sentida durante el día por muchas personas en los interiores, por pocas en el exterior. Por la noche algunas despiertan. Vibración de vajillas, vidrios de ventanas y puertas; los muros crujen. Sensación como de un carro pesado chocando contra un edificio, los vehículos de motor estacionados se balancean claramente.

Grado V: Sacudida sentida casi por todo el mundo; muchos despiertan. Algunas piezas de vajilla, vidrios de ventanas, etcétera, se rompen; pocos casos de agrietamiento de aplanados; caen objetos inestables. Se observan perturbaciones en los árboles, postes y otros objetos altos. Se detienen de relojes de péndulo.

Grado VI: Sacudida sentida por todo mundo; muchas personas atemorizadas huyen hacia afuera. Algunos muebles pesados cambian de sitio; pocos ejemplos de caída de aplanados o daño en chimeneas. Daños ligeros.

Grado VII: Advertido por todos. La gente huye al exterior. Daños sin importancia en edificios de buen diseño y construcción. Daños ligeros en estructuras ordinarias bien construidas; daños considerables en las débiles o mal planeadas; rotura de algunas chimeneas. Estimado por las personas conduciendo vehículos en movimiento.

Grado VIII: Daños ligeros en estructuras de diseño especialmente bueno; considerable en edificios ordinarios con derrumbe parcial; grande en estructuras débilmente construidas. Los muros salen de sus armaduras. Caída de chimeneas, pilas de productos en los almacenes de las fábricas, columnas, monumentos y muros. Los muebles pesados se vuelcan. Arena y lodo proyectados en pequeñas cantidades. Cambio en el nivel del agua de los pozos. Pérdida de control en la personas que guían vehículos motorizados.

Grado IX: Daño considerable en las estructuras de diseño bueno; las armaduras de las estructuras bien planeadas se desploman; grandes daños en los edificios sólidos, con derrumbe parcial. Los edificios salen de sus cimientos. El terreno se agrieta notablemente. Las tuberías subterráneas se rompen.

Grado X: Destrucción de algunas estructuras de madera bien construidas; la mayor parte de las estructuras de mampostería y armaduras se destruyen con todo y cimientos; agrietamiento considerable del terreno. Las vías del ferrocarril se tuercen. Considerables deslizamientos en las márgenes de los ríos y pendientes fuertes. Invasión del agua de los ríos sobre sus márgenes.

Grado XI: Casi ninguna estructura de mampostería queda en pie. Puentes destruidos. Anchas grietas en el terreno. Las tuberías subterráneas quedan fuera de servicio. Hundimientos y derrumbes en terreno suave. Gran torsión de vías férreas.

Grado XII: Destrucción total. Ondas visibles sobre el terreno. Perturbaciones de las cotas de nivel (ríos, lagos y mares). Objetos lanzados en el aire hacia arriba.

Por otra parte, la escala de Richter representa la energía sísmica liberada en casa sismo, basándose en el registro sismográfico. Es una escala que aumenta en forma potencial o semilogarítmica, por lo que cada punto puede representar un aumento diez o más veces mayor de la magnitud de ondas (vibración de la tierra). 

Se denomina así por el sismólogo estadounidense Dr. Charles F. Richter.

Escala de Richter

Menos de 3.5: Generalmente no se siente, pero es registrado.

3.5 - 5.4: A menudo se siente, pero sólo causa daños menores.

5.5 - 6.0: Ocasiona daños ligeros a edificios.

6.1 - 6.9: Puede ocasionar daños severos en áreas muy pobladas.

7.0 - 7.9: Terremoto mayor. Causa graves daños.

8 o mayor: Gran terremoto. Destrucción total a comunidades cercanas.

Fuente: Sernageomin

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